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Les Patriotes de 1837@1838 - <i>Habitants et Patriotes</i>. Analyse de l'oeuvre de Allan Greer
 HISTORIOGRAPHIE 
     
Habitants et Patriotes. Analyse de l'oeuvre de Allan Greer
Article diffus depuis le 20 mai 2000
 




Allan Greer s'interroge, dans son ouvrage d'abord publi en 1993 par les Presses de l'Universit de Toronto, sur le r鬺e des habitants bas-canadiens dans la crise qui culmina lors des R閎ellions de 1837-1838. L'auteur cherche ainsi comprendre " comment les habitants r閡ssirent rompre leur isolement, leur atomisation, pour devenir une force politique significative " [Greer, 1997 : 29] dans l'閜isode r関olutionnaire qui secoua le Bas-Canada. Professeur d'histoire l'Universit de Toronto, Allan Greer s'est par ailleurs m閞it, pour cette 閠ude d'une grande qualit, les prix Lionel-Groulx (1994), de l'Institut d'histoire de l'Am閞ique fran鏰ise, et John-Porter (1995), de la Soci閠 canadienne de sociologie et d'anthropologie. T閚or de l'histoire dite sociale, Greer, 間alement l'auteur de Peasant, Lord and Merchant : Rural Society in Three Quebec Parishes, 1740-1840 (1985) et de The People of New France (1997), donne, avec Habitants et Patriotes, une relecture radicale des troubles de 1837. L'auteur d閏ouvre des habitants qui, loin d'阾re passifs face l'agitation r関olutionnaire initi閑 par la petite bourgeoisie canadienne-fran鏰ise, ont su non seulement modeler la contestation sur la forme de leurs traditions communautaires mais 間alement participer la formation du mouvement insurrectionnel gr鈉e leur prise sur les institutions rurales.

Reprise et synth鑣e de travaux pr閏閐ents, mais aussi fruit d'investissements suppl閙entaires [Bernard, 1996 : 430], Habitants et Patriotes offre un regard in間al sur le volet social des R閎ellions. Si certains ont pu privil間ier les bilans historiographiques ou encore la narration 関閚ementielle, Greer trace plut魌 un portrait de la soci閠 rurale candienne-fran鏰ise l'閜oque des troubles de 1837-1838. Un portrait qui d閎ute par un tr鑣 intelligent survol du cadre international, non seulement de la p閞iode entourant les R閎ellions, mais 間alement des liens que les paysans entretiennent avec la contestation r関olutionnaire. Greer se donne d鑣 lors le projet de d閙ontrer que les habitants canadiens-fran鏰is poss鑔ent assez de cette " culture de solidarit ", d閠erminante dans le potentiel r関olutionnaire de la paysannerie. Notons d'ailleurs d鑣 maintenant que le terme habitant renvoie chez Greer une population rurale compos閑 de cultivateurs, de journaliers et d'artisans gravitant autour de la pratique agricole. Greer propose 間alement dans cette introduction un tr鑣 int閞essant concept de " crise r関olutionnaire " o le politique l'emporte tr鑣 largement sur le militaire [1997 : 18] en plus de bonifier l'閠ude des R閎ellions d'une perspective euro-atlantique pour le moins enrichissante : " Si les contemporains savaient pertinemment que l'agitation politique au Bas-Canada 閠ait reli閑 la conjoncture internationale, les historiens, eux, adopt鑢ent par la suite une approche curieusement insulaire... " [1997 : 17].

Greer annonce d'ailleurs dans cette introduction un souci particulier, et fort probablement nouveau dans l'HISTORIOGRAPHIE des R閎ellions, pour l'agitation politique de l'閠 et de l'automne 1837, o il cherchera non seulement d閏rire l'effondrement de l'ordre politique existant mais surtout le changement rapide et g閚閞alis des comportements politiques populaires [1997 : 18-19]. Il rejette d'ailleurs ici, comme il l'avait fait dans son ouvrage de 1985, la th鑣e de Fernand Ouellet qui fait de 1837 le r閟ultat d'un appauvrissement long terme des campagnes canadiennes-fran鏰ises. Se r閏lamant plus loin des travaux de Gramsci, Greer pose avec insistance que le rapport " h間閙onique " liant la petite bourgeoisie canadienne-fran鏰ise aux habitants des campagnes se veut plut魌 un rapport " r閏iproque ", c'est--dire un 閏hange de concessions et de " s閐uctions " [1997 : 20]. Les dix chapitres suivants se veulent donc autant de r閜onses offertes par Greer aux probl鑝es soulev閟 par la complexe dimension humaine de la crise. Les trois premiers posent ainsi le " d閏or ", les " 閘閙ents fondamentaux ", interrogeant la structure socio-閏onomique du monde rural bas-canadien du d閎ut du XIXe si鑓le et l'ensemble des ses coutumes, institutions et usages politiques, alors que le quatri鑝e relate plut魌 la construction du mouvement patriote et la d間radation politique la toute veille des R閎ellions. Si les derniers chapitres de l'閠ude suivent davantage un ordre chronologique, certains th鑝es y b閚閒icient toutefois d'une analyse particuli鑢e. L'essence du conflit ethnique, la participation f閙inine aux R閎ellions, la reconstitution r関olutionnaire des communaut閟 locales et l'expression de tendances anti-f閛dales dans le discours radical des Patriotes sont autant de points d'int閞阾s que Greer couvre au-del du simple cadre chronologique.

L'approche sociale privil間i閑 par Greer, parce qu'elle lui fait voir un monde rural " autonome " et une colonie branch閑 sur le monde euro-atlantique, en fait certes un tenant du courant historiographique dit " r関isionniste ". L'influence de la th鑣e " folk-society " laisse cependant ses traces dans l'閠ude conduite par Greer : les coutumes populaires particuli鑢es aux Canadiens fran鏰is sont pour l'auteur autant de sympt鬽es du r閒lexe anti-閠atique des populations rurales de la colonie. Notons cependant que jamais Greer n'affiche la " suffisance " implicitement contenue dans cette grille d'analyse ; notre auteur se distancie d'ailleurs de l'approche historiographique canadienne-anglaise des R閎ellions, qu'il juge trop souvent... " condescendante "[1997 : 16]. Cette sympathie pour l'univers canadien-fran鏰is se retrouve par ailleurs dans son ouvrage le plus r閏ent [Miquelon, 1997 : 506]. Comme il en a 間alement l'habitude, Greer donne de plus une place importante aux femmes dans Habitants et Patriotes.

Comme nous le laissions entendre plus haut, il est clair que cet ouvrage ne manque pas de qualit閟. S'il convient de souligner qu'il s'agit d'une " 閠ude mod鑜e ", " bien 閏rite " [Romney, 1994 : 628] et dans laquelle narration et explication se conjuguent heureusement [Bernard, 1996 : 430], ce serait toutefois dire bien peu des m閞ites du travail accompli par Greer. Bernard souligne entre autres la volont de l'auteur d'Habitants et Patriotes " d'閏happer aux travers de l'hagiographie et ceux de la criminologie, tout comme il salue son " attention constante de comparaison avec l'鑢e des r関olutions " [1996 : 430-431]. Un autre commentateur vante encore la " sensibilit exceptionnelle " de Greer pour les dimensions politiques locales [Romney, 1994 : 628]. Nous ajouterions bien humblement qu'Habitants et Patriotes regorge d'informations et qu'on y trouve litt閞alement de " tout ", que ce soit des donn閑s factuelles, des r閟ultats d'閠udes dites r間ionales ou encore des prises de positions historiographiques. Notons 間alement que cet ouvrage, s'il occupe une place majeure dans le corpus documentaire sur les R閎ellions, saura tr鑣 certainement int閞esser les chercheurs plus largement concern閟 par l'閠ude de la soci閠 rurale canadienne-fran鏰ise.

L'閠ude de Greer n'est cependant pas exempte d'imperfections, si pointues soient-elles. Bernard, sans surprise, y signale la " secondarisation " de la question nationale [1996 : 431-432], ce qui pour d'autres sera toutefois un des m閞ites d'Habitants et Patriotes. Sa seconde critique, portant sur " l'overstatement " par rapport aux bases documentaires que constitue selon lui le septi鑝e chapitre de l'ouvrage, portant sur la tendance sexiste et misogyne du r閜ublicanisme patriote, est cependant partag閑 par Romney, qui affirme pour sa part que la trentaine de pages consacr閑 cette question auraient trouv un meilleur usage si elles avaient servi " 閜uiser " encore davantage la nature des liens entre les masses agraires et leurs leaders bourgeois [1994 : 628]. Nous compl閠erons en reprenant notre compte le commentaire formul par un autre historien propos du troisi鑝e ouvrage de Greer [Miquelon, 1997 : 506]. Habitants et Patriotes partage semble-t-il avec The People of New France cette particularit qu'a Allan Greer d'阾re " meilleur dans ses parties que dans son tout ", un trait qui a d'ailleurs fait s'exclamer, par la r閒lexion non 閝uivoque de " o l'auteur veut-il en venir ? ", un autre historien de notre connaissance. Nous dirions cependant qu'il s'agit l d'un bien faible travers, plus forte raison lorsque l'on sait toute la richesse et la pertinence du contenu de cet ouvrage.

Il convient de conclure en rappelant qu'Habitants et Patriotes, par le concours des 蒬itions du Bor閍l et d'une excellente traduction assur閑 par Christiane Teasdale, est disponible en fran鏰is depuis 1997. Nous nous permettrons cependant de regretter dans ces pages le report des notes bibliographiques la toute fin de l'閐ition qu閎閏oise. Ces appendices critiques auraient d logiquement figurer en bas de pages ; leur pertinence n'en aurait 閠 que plus largement soulign閑. Il faut tout de m阭e se f閘iciter de pouvoir profiter de cette superbe 閠ude dans la langue qui est la n魌re.

Jean-Nicolas T閠reault

BERNARD, Jean-Paul, " GREER, Allan, The Patriots and the People... ", RHAF, vol. 49, no. 3 (hiver 1996) : 430 433.; GREER, Allan, Habitants et Patriotes, La R閎ellion de 1837 dans les campagnes du Bas-Canada, Montr閍l, Bor閍l, (1993) 1997, 370 pages.; Romney, Paul M., " GREER, Allan, The Patriots and the People... ", dans The Canadian Historical Review, vol. LXXV, no. 4 (d閏. 1994) : 626 628.

 

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