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Les Patriotes de 1837@1838 - L'関閚ement fondateur du Canada actuel : l'incendie du parlement de Montr閍l en avril 1849
 EVENEMENT 
     
L'関閚ement fondateur du Canada actuel : l'incendie du parlement de Montr閍l en avril 1849
Article diffus depuis le 2 janvier 2012
 




L'incendie du parlement de Montr閍l de 1849 est un 関閚ement fondamental dans la naissance du Canada que l'on conna顃 aujourd'hui. D'une violence 閠onnante, l'閙eute des torys de Montr閍l est de nos jours assez m閏onnue. Afin de bien en comprendre les enjeux et cons閝uences de cet 関閚ement, il convient d'en rappeler le contexte historique et 閏onomique. Au d閎ut des ann閑s 1840, la Grande-Bretagne commence adopter des id閑s de plus en plus lib閞ales. C'est la fin des tarifs pr閒閞entiels ayant fait la fortune des marchands anglophones (tory), et le d閎ut d'une liste de 玹rahisons de la couronne britannique envers ses loyalistes convaincus. Le 10 ao鹴 1847, la reine sanctionne une loi 閠ablissant une liste civile permanente, mettant ainsi fin la 玵uerelle des subsides qui avait contribu au soul鑦ement patriote. Plus tard, le 3 mars 1848, le minist鑢e du gouverneur Elgin perd la confiance de l'Assembl閑 l間islative. Quatre jours plus tard, il octroie le pouvoir aux r閒ormistes La Fontaine et Baldwin qui formeront le nouveau gouvernement le 11 mars. Gr鈉e au gouvernement responsable, ce gouvernement sera le premier pouvoir 阾re qualifi de 玠閙ocratique au Canada. Le Parlement britannique r関oque ensuite, le 14 ao鹴 de la m阭e ann閑, la clause de l'Acte d'Union qui interdisait l'usage de la langue fran鏰ise dans les assembl閑s. C'est cependant durant l'ann閑 1849 que tout d間閚鑢e. Le 1er f関rier, le gouverneur Elgin sanctionne l'amnistie g閚閞ale des insurg閟 de 1837-1838 selon la recommandation de LaFontaine. Puis, enfin, le 13 f関rier l'Assembl閑 l間islative lance le d閎at sur la proposition de LaFontaine d'indemnisation des victimes des r閎ellions au Bas-Canada. 獷n somme, en quelques mois, [...] le gouvernement britannique avait satisfait des revendications des Patriotes, reconnu leur langue, amnisti leurs chefs : fallait-il en plus, disaient les torys, [...] "r閏ompenser les rebelles"? (DESCH蔔ES, p.10) En sommes, 玪a question des tarifs constituait de la dynamite. Mais, pour que la dynamite explose, il fallait un d閠onateur. Ce d閠onateur, ce fut le bill des indemnit閟 de 1849 nous informe l'historien Gilles Gallichan (cit par DESCH蔔ES, 1999, p. 94), .

Le 25 avril 1849, Lord Elgin se rend l'H魌el du Parlement de Montr閍l, place d'Youvile, 玔...] pour donner la sanction royale un grand nombre de bills (La Minerve, 26 avril 1849), dont la loi sur les indemnisations des victimes bas-canadiennes. En sortant du Parlement, des torys m閏ontents inondent d'oeufs, de pierres et d'autres projectiles le carrosse de Lord Elgin. Vers neuf heures, une pluie de pierres d閒erle sur la chambre d'assembl閑, for鏰nt les orateurs se mettre l'abri du danger. Peu de temps apr鑣, un groupe de vandales p閚鑤rent dans la salle et saccagent les pupitres et les fauteuils. Un d'eux d閏larera le Parlement dissout en s'assoyant dans le fauteuil de l'orateur. Puis, on mit le feu au Parlement en brisant les tuyaux de gaz. Le capitaine d'une brigade de pompiers, Alfred Perry, nous informe ce sujet :  l'閜oque, les conduits de gaz 閠aient fabriqu閟 d'un mat閞iau faible et non en fer comme aujourd'hui. Une fois les br鹟eurs d閜lac閟, le gaz continua de br鹟er en faisant fondre les conduits. Les flammes gagn鑢ent progressivement le plafond et envahirent graduellement le grenier. Le lendemain, le r閐acteur du journal La Minerve est constern : 獶es pompiers rebelles voyaient de coeur joie cette horrible conflagration, il laissaient faire les ravages du feu dont ils ont coutume d'阾re si grands ennemis. (La Minerve, 26 avril 1849)

Dans un texte qu'il 閏rira quarante ans plus tard, Perry racontera son aventure d'閙eutier tory et le plaisir qu'il a eu participer activement l'incendie. Son t閙oignage rapport dans l'ouvrage de Gaston Desch阯es nous offre un point de vue int閞ieur de l'閙eute, en nous informant sur les actions de Perry. Il raconte avec 閙otion le sauvetage du portrait grandeur nature de la reine par un loyaliste 閏ossais :

Arriv dans le corridor, j'aper鐄s deux tableaux: celui de Sa Majest la reine et celui de Papineau. Ce dernier fit sur moi le m阭e effet qu'une cape rouge aurait eu sur un taureau. [...] Le portrait de la reine, [...] n'avait pas 閠 touch par le feu. [...] Aid de quelques acolytes, et malgr la fum閑 et les flammes qui les entouraient, ils sauv鑢ent des flammes le tableau qui, aujourd'hui, orne le parlement Ottawa. (DESCH蔔ES, 1999, p. 109-113)

Constatant que le feu s'閠ait propag dans les immeubles voisins, comme l'h魀ital de l'H魌el-Dieu, la seule brigade de pompiers disponible, celle d'un certain capitaine Moses, a heureusement pu intervenir temps. Perry nous explique que 玹ous les 閐ifices du voisinage furent abondamment asperg閟 d'eau, mais pas une goutte d'eau ne fut lanc閑 sur le parlement embras; et il n'aurait pas 閠 s閏uritaire pour quiconque d'essayer. (DESCH蔔ES, 1999, p. 115)

Au lendemain de l'incendie, cinq 閙eutiers sont arr阾閟. Parmi eux, Alfred Perry, 玔...] J. M. Ferres, 閐iteur de la Gazette, W. G. Mack, avocat, A. Heward et H. E. Montgomerie (La Minerve, 26 avril 1849). Dans son t閙oignage, Perry nous raconte son arrestation et son emprisonnement. Ayant 閠 plac dans une cellule peu confortable, Perry s'est d閏lar malade. Son m閐ecin et le sh閞if Boston sont arriv閟 environ une demi-heure plus tard. Et puisque 玹ous deux 閠aient des torys m閏ontents (DESCH蔔ES, 1999, p. 119), il a 閠 transf閞 sur le champ dans une section plus confortable de la prison, avec les autres prisonniers mentionn閟 plus haut, puis, 玞ette nuit-l, dans la prison, on entendit le murmure de douces r閖ouissances (DESCH蔔ES, 1999, p. 119-120).

Si le portrait de la reine a surv閏u aux flammes, la biblioth鑡ue et les archives nationales canadiennes, qui avaient 閠 d閙閚ag閑s dans le parlement de Montr閍l, n'ont pas eu cette chance et ont 閠 r閐uites en cendre. Dans son 閐ition du 26, le r閐acteur de La Minerve 閏rira : 獿e plus regrettable de tout, c'est la perte irr閜arable des biblioth鑡ues, des journaux, des records, etc. [...] Sous pr閠exte de refuser une indemnit de 90,000, ils font souffrir au pays une perte irr閜arable et par cons閝uent incomparablement plus grande. (La Minerve, 26 avril 1849)

Le 27 avril, dans le Canadien, on y lit que dans une d閏laration d'un sarcasme incisif 閠onnant, 玈ir Allan MacNab a donn avis qu'il ferait motion [...] pour permission d'introduire un bill pour pourvoir ce que les pertes caus閑s par l'incendie [...] soient pay閑s m阭e les fonds destin閟 l'indemnit des pertes souffertes pendant la derni鑢e r閎ellion. (Le Canadien, 27 avril 1848)

Le point de vue des journaux

Dans un num閞o sp閏ial du 25 avril, le journal anglophone tory The Gazette engage la population anglo-saxonne la guerre civile : 獳nglo-Saxons, vous devez vivre pour l'avenir; votre sang et votre race seront d閟ormais votre loi supr阭e, si vous 阾es vrais vous-m阭e. [...] La foule doit s'assembler sur la Place d'Armes, ce soir huit heure. Au combat, c'est le moment! (DESCH蔔ES, 1999, p. 102) Encore aujourd'hui, le cynisme des r閐acteurs du journal reste impassible.

L'historien Lionel Groulx nous informe d'ailleurs que 玪a presse tory exerce une sorte de monopole de l'opinion (DESCH蔔ES, 1999, p. 45), et que la plupart des journaux anglophones 玔...] s'accordent foncer contre l'ennemi commun : la French domination install閑 au parlement et au minist鑢e (DESCH蔔ES, 1999, p. 46) 獻ls excusent l'閙eute avec autant de z鑜e qu'ils en ont mis la soulever. (DESCH蔔ES, 1999, p. 74) Le journal anglophone tory Quebec Mercury publiera 獳t the same time that we depreciate this rash and highly criminal act - we must confess that the present Administration have brought the awful consequences of it upon the country (Quebec Mercury, 26 avril 1849). Le lendemain, le premier article du journal est titr : 玆ebellion rewarded and Loyalty insulted. Dans cette 閐ition, les r閐acteurs expriment une fois de plus leur totale incompr閔ension de l'関閚ement et de ses enjeux : 玒esterday, His Excellency the Governor General [...] gave his assent to that revolutionary measure, unprecedented in the history of civilized nations, by which, the victorious defenders of the Throne are to be taxed to pay the losses of defeated rebels (Quebec Mercury, 27 avril 1849). Ils reprochent donc l'adoption de l'indemnisation, avant de d閚oncer les autres 関閚ements violents 閠ant survenus la veille.

Pour La Minerve, l'閙eute 閠ait totalement impr関isible et correspond un acte atroce : 玂n pouvait bien s'attendre quelques insultes de leur part, [...] mais qui aurait cru qu'il porteraient l'effronterie et l'audace jusqu'au point de lancer des oeufs et de la glace sur Son Excellence et ses Aides-de-Camp? Il publieront tout au long de l'ann閑 les suites de l'関閚ement, dont une deuxi鑝e 閙eute en ao鹴 1849. Comme mentionn閑 plus haut, la pire cons閝uence de l'incendie, selon La Minerve, a 閠 la destruction de la biblioth鑡ue et des archives nationales, jamais perdues dans l'histoire.

Cons閝uences

Les cons閝uences imm閐iates de l'incendie sont d閟astreuses. Cependant, l'importance de cet 関閚ement est aujourd'hui souvent m閏onnue. Quelles ont donc 閠 les cons閝uences long terme de cet 関閚ement?

Pour Lionel Groulx, 玪es 関閚ements de 1849 inscrivent une grande date dans l'histoire canadienne. Ils sonnent le glas de l'oligarchie. [...] Avec l'ann閑 1849, la th閛rie du "gouvernement responsable" ou de l'autonomie canadienne entre triomphalement dans les faits (DESCH蔔ES, 1999, p. 80). En effet, les torys ne seront pas beaucoup r閜rim閟 pour l'acte abominable dont ils ont 閠 coupables, mais la couronne britannique et la population canadienne perdront toute confiance en ces gens.

Malgr tout, le souvenir de cet 関閚ement ne semble pas vouloir s'impr間ner dans la m閙oire contemporaine. titre de preuve, 150 ans plus tard, seul Le Devoir publiera un article digne de mention. Dans celui-ci, le journaliste Jean Chartier recense efficacement les 関閚ements de 1849 du point de vu d'Alfred Perry, des historiens Gaston Desch阯es et Pierre Turgeon et Hector Berthelot. Ce dernier, cit par le journaliste, explique qu'avant de mourir, un des jeunes 閙eutiers d閚omm Mason 玜voua que l抜ntention des 閙eutiers 閠ait d抜ncendier la maison du premier ministre et de le pendre lui-m阭e un arbre de son jardin, puis de tra頽er son cadavre dans les rues. (Le Devoir, 21 avril 1999)

L'閙eute de trois jours qui a d閎ut le 25 avril 1849 engendre une perte immense. Le parlement, les livres et les archives qui s'y trouvaient ont 閠 d閠ruits, et la ville de Montr閍l perdra jamais le statut de capitale du Canada-Uni. Cependant, l'関閚ement correspond l'閙ergence du Canada lib閞al et progressiste qui donnera la Conf閐閞ation de 1867.

Adrian LeBlanc-Kobylansky

BIBLIOGRAPHIE

Desch阯es, Gaston. Une capitale 閜h閙鑢e : Montr閍l et les 関閚ements tragiques de 1849. Recueil de textes. Qu閎ec, 蒬itions du Septentrion, 1999. 160 pages.

Lacousi鑢e, Jacques. Histoire populaire du Qu閎ec, Volume 3, Qu閎ec, 蒬itions du Septentrion, 2008. 494 pages.

 


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